Cerveja artesanal tem sido uma bênção para pequenos agricultores independentes

No mês passado, após vários anos consecutivos de crescimento de dois dígitos nas vendas de cerveja artesanal e temores sobre uma possível escassez de lúpulo, os agricultores de Yakima Valley, Washington, a maior região de cultivo de lúpulo do país, relataram um possível superávit na safra. Os agricultores anteciparam um crescimento de 15% a 18% na demanda, enquanto a cerveja artesanal cresceu apenas 5% a 6%, deixando-os com excesso de produtividade.

Depois de anos de disparada em popularidade, a cerveja artesanal está começando a se estabilizar, pois o gosto americano pelas cervejas artesanais parece estar chegando ao ponto de saturação. De fato, as tendências do mercado levaram alguns a pensar se a cerveja artesanal pode se aproximar do fim de seu auge.

Mas em meio a toda incerteza do mercado, a cerveja artesanal continua sendo uma bênção para os agricultores independentes - especialmente para aqueles fora do noroeste do Pacífico, onde as vendas ainda estão em alta e a produção está aumentando para atender à demanda. Afinal, o mercado de cerveja artesanal está crescendo, embora com menos rapidez do que alguns esperavam. E a desaceleração provavelmente será compensada pelo crescente apetite dos EUA por IPAs e outras cervejas hoppy que exigem mais saltos por unidade de produção.

"As fazendas locais de lúpulo continuam surgindo em todo o país", diz Bart Watson, economista-chefe da Brewers Association, um grupo de defesa de cervejas artesanais. "E você provavelmente ouvirá mais sobre isso daqui para frente."

Larry Becker, um produtor de lúpulo de 64 anos em Montello, Wisconsin, cresceu em uma fazenda de gado leiteiro - "Eu nunca soube um dia em que minha família não ordenhasse vacas", diz ele - e ele próprio era produtor de leite até ele começou a cultivar lúpulo no final dos anos 2000, em meio à ascensão da tendência da cerveja artesanal no Centro-Oeste. Em 2010, ele ajudou a fundar a Wisconsin Hop Exchange, uma cooperativa de agricultores de lúpulo que agrupa sua produção agrícola e a vende coletivamente. No início, o grupo tinha seis agricultores. Agora, tem 80, e eles vendem 15 vezes mais saltos do que no início.

"Na verdade, este ano, vendas e produção superaram as expectativas", diz Becker. As vendas foram tão altas que a Bolsa teve que mergulhar em sua oferta de safra restante do ano anterior para atender à demanda. "E há potencial para crescer significativamente mais", acrescenta Becker.

Há um crescimento semelhante para pequenos agricultores de lúpulo no norte da Califórnia, de acordo com Michael Stevenson, presidente da NorCal Hop Growers Alliance, um grupo comercial de agricultores iniciantes ao norte da área da baía.

Becker e Stevenson atribuem o crescimento de seus grupos ao número de pequenas e médias cervejarias que continuam surgindo em suas respectivas áreas e à demanda dessas cervejarias por lúpulo cultivado localmente. A NorCal Hop Growers Alliance concentra-se em "cervejarias artesanais de bairro" que produzem menos de 2.000 barris por ano, por exemplo, diz Stevenson.

"Os clientes que visamos ainda são um mercado em crescimento: as pequenas cervejarias artesanais", diz Becker. "Eles estão se abrindo o tempo todo."

Muito parecido com o movimento de alimentos da fazenda para a mesa - no qual os clientes querem saber de onde vieram e como foi cultivada -, há um movimento de cerveja da fazenda para a cerveja em andamento, com os fabricantes de cerveja cada vez mais interessados ​​em adquirir lúpulos locais, cultivados eticamente . “Parte disso são as pessoas tentando obter produtos mais limpos e saber se pesticidas e herbicidas estão em seus alimentos”, diz Stevenson. "Trabalhando com uma fazenda do nosso grupo, você sabe que esta cerveja veio do outro lado da estrada, que não há nada de obscuro".

Também ajuda as cervejarias artesanais locais a se diferenciarem de marcas maiores e mais estabelecidas de cervejas artesanais, como Goose Island, Sierra Nevada e Lagunitas. Grandes fazendas de lúpulo, como as do vale de Yakima, normalmente vendem seu lúpulo para armazéns, que por sua vez as vendem para cervejarias. Os pequenos agricultores de lúpulo, por outro lado, obtêm sucesso ao vender suas colheitas diretamente para pequenos fabricantes de cerveja - geralmente no mesmo dia em que são retirados da fábrica - permitindo que os fabricantes comercializem seu processo de fabricação como superior às cadeias de suprimentos sem rosto de cerveja maior -makers.

Não é de surpreender, portanto, que o Wisconsin Hop Exchange apenas venda para pequenas e médias cervejarias que distribuem localmente, como Potosi, Oso, Great Dane e Octopi. "Nosso lúpulo se encaixa no que eles estão tentando vender, que é a cerveja artesanal local", diz Becker.

Ironicamente, uma das maiores ameaças ao pequeno produtor de lúpulo é o próprio sucesso. Muitas cervejarias artesanais sonham em alcançar o tipo de sucesso enorme, digamos, da Ballast Point, a cervejaria artesanal de San Diego que vendeu à gigante da indústria de bebidas Constellation em 2015 por US $ 1 bilhão. Mas quando um fabricante de cerveja artesanal obtém muito sucesso, ele precisa comprar seu lúpulo de um produtor igualmente grande, não dos pequenos fornecedores independentes que eles usavam antes.

"Nem todo fabricante de cerveja pode vender, no entanto", diz Stevenson. "Então, acho que continuará a haver muitas oportunidades para cervejarias de pequena escala e fazendas de lúpulo de pequena escala".

John McDermott é redator da MEL. Ele escreveu pela última vez sobre como pedir ao seu parceiro um pré-parto.

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